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Biografía

Walter Matthau

01/10/2013
(Nueva York, EE.UU., 01/10/1920; † Santa Monica, California, EE.UU., 01/07/2000)
Premios: 1 Oscar Ver más
Oscar
1967
Ganador de 1 premio
El entrañable gruñón
Walter Matthau

El corazón de Walter Matthau, uno de los más grandes actores del siglo XX, dejaba de latir durante la madrugada del 1 de julio de 2000. Un ataque al corazón le sorprendió en Santa Mónica (California), a los 79 años. El destino quiso que esta tragedia coincidiera prácticamente en el tiempo con otra perdida igualmente irreparable, la de Vittorio Gassman. Ambos tenían en común su procedencia teatral, una característica clave que permite explicar, en gran parte, la fuerza que conseguían transmitir en pantalla.

El neoyorquino Walter Matuschanskayasky (impronunciable nombre real del actor) nació el 1 de octubre de 1920. Cuando tenía 3 años, la familia fue abandonada por su padre, un judío humilde de origen ruso que había emigrado hacía poco tiempo a Estados Unidos. La infancia del futuro actor en el bajo East Side, junto con su madre y su hermano mayor, Henry, estuvo llena de penurias económicas. La persona que tuvo más influencia sobre él fue su madre, Rose, a la que definía como "la peor cocinera de la ciudad, e incluso del mundo". Fue su primera espectadora, porque "debido a la miseria en la que vivíamos, yo era la única persona capaz de hacerla reír", comentó el cómico.

Durante sus primeros años de vida hizo sus pinitos como actor en representaciones escolares, y también se veía obligado a tramar todo tipo de artimañas para despistar al casero. Desarrollo una visión humorística y sarcástica de la vida que le ayudó a sobrevivir y también a convertirse en un cómico memorable. A una edad temprana comenzó a trabajar en los locales de la Segunda Avenida, que representaban obras en lenguaje yiddish, primero como vendedor de refrescos, pero posteriormente le reclutaron para pequeños papeles. "Hice primero de anciana entre una muchedumbre", comentó.

Tras graduarse en el instituto en 1939, Walter Matthau se acogió a un programa del gobierno para jóvenes desempleados. Gracias a esto desempeñó todo tipo de tareas durante los siguientes tres años, como limpiar suelos en una fábrica, ejercer de leñador en Montana, y hasta llegó a ser instructor de boxeo.

Durante la Segunda Guerra Mundial sirvió en el ejército como operador de radio de un bombardero, y recibió seis medallas, si bien él siempre le quitó importancia a este hecho. "Durante la guerra lo más relevante es que fui el campeón de ping-pong de las Fuerzas Armadas", decía. Estuvo en la misma unidad con James Stewart, una de las grandes estrellas de Hollywood, aunque sólo coincidió con él en un partido de voleibol.

Durante su periplo en el frente británico, se enamoró de una joven que le convenció para que al terminar el conflicto fueran juntos a Nueva York, a un curso de interpretación. Pudo cumplir su propósito, gracias a que una ley del Congreso le asignó una pensión que le permitía subsistir. Tras matricularse en Arte Dramático en la Escuela de Investigaciones Sociales de su ciudad natal, descubrió que le venía bien interpretar para escapar de su timidez. "Cuando se tiene la luz de los focos en la cara sólo ves a los otros actores". En el centro aprendió el método Stanislavsky, rodeado de algunos compañeros que llegarían a ser ilustres, como Tony Curtis y Eli Wallach.

Al terminar sus estudios, en 1948, debutó en Broadway interpretando ocho pequeños papeles de relleno en "Ana de los mil días", con Rex Harrison como Enrique VIII. Comenzaba haciendo de mensajero que entraba en escena diciendo "He cabalgado durante 38 años y me muero de ganas de dormir", a continuación sufría un colapso. Para darle más realismo, la noche del estreno decidió correr por todo el teatro para parecer agotado en escena. Llegó al escenario tan exhausto que fue incapaz de pronunciar ninguna palabra.

Durante los cinco años siguientes, formó parte como secundario de numerosos montajes teatrales, y lograba llegar a fin de mes con apariciones pequeñas en televisión. Se casó con Grace Johnson, con la que tuvo dos niños, pese a que el matrimonio no duró mucho. En aquella época, Matthau simpatizaba con la ideología socialista, pero pasó desapercibido para el Comité de Actividades Antiamericanas del senador McCarthy, ya que aún era un actor completamente desconocido e irrelevante.

Pero en 1955, la vida dio un giro radical para Walter Matthau. Obtuvo un enorme éxito con la obra "Will Success Spoil Rock Hunter?", de George Axelrob. Se enamoró de una de las actrices del reparto, Carol Marcus, suplente de Jane Mansfield, la primera actriz. "Estábamos hechos el uno para el otro. Ella estaba loca. Yo estaba loco. Era una relación equilibrada", recordaba. Se casaron cuatro años después y tuvieron un hijo, Charles, que dirigiría a su padre en El arpa de hierba, uno de sus últimos trabajos.

Durante un paréntesis en las representaciones de "Will Success", Matthau debutó en el cine como villano, en El hombre de Kentucky, uno de los dos filmes que dirigió Burt Lancaster, también protagonista, con el que se enfrentaba en un duelo. También fue el antagonista de Pacto de honor, de André de Toth, frente a Kirk Douglas.

Aunque después Walter Matthau retomó las representaciones durante mucho tiempo, había quedado deslumbrado por las inmensas posibilidades del cine. Concentró toda su atención en triunfar en la pantalla. Interpretó a un amigo de James Mason, que era un profesor adicto a la cortisona, en Más poderoso que la vida, de Nicholas Ray. Durante el rodaje, Matthau tuvo tres accidentes de coche en tres semanas, pero según la policía, ninguno fue culpa del actor, que en todas las ocasiones respetó las normas de tráfico. Era sencillamente cuestión de mala suerte.

Durante algún tiempo, Matthau fue un ilustre secundario. Dio vida a un periodista de carácter en Un rostro en la multitud, de Elia Kazan, compartió protagonismo con Elvis Presley en El barrio frente a mí, de Michael Curtiz, y fue el vecino molesto de Kirk Douglas en Un extraño en mi vida, de Richard Quine. En 1960, Walter Matthau probó fortuna como realizador con Gangster Story, coprotagonizada por él mismo y su esposa. Pero no tuvo ningún éxito, por lo que la experiencia no se volvería a repetir.

Tras Los valientes andan solos, de David Miller, y Trampa a mi marido, de Daniel Mann, realizó una de sus composiciones más memorables en Charada, de Stanley Donen, donde era el jefe de la CIA que hacía dudar a Audrey Hepburn si el villano de la historia era él o el ambiguo personaje encarnado por Cary Grant. La consagración le llegaba a Walter Matthau en 1965 con La extraña pareja, obra teatral de Neil Simon, escrita específicamente pensando en él para el personaje de Oscar Madison. "Todo actor se pasa la vida esperando el papel que combine su talento y su personalidad. La extraña pareja fue el mío. Ahí empezó todo para mí", declaró el actor. En los escenarios, cada noche hacía el papel de una forma diferente. "El lunes como si fuera judío, el martes italiano, el miércoles irlandés... y también los mezclaba todos. Lo hacía para divertirme, y siempre funcionó". Ganó el Tony en 1966, y en 1968 protagonizó la versión cinematográfica con Jack Lemmon, dirigida por Gene Saks.

Billy Wilder llevaba años siguiendo la carrera teatral de Walter Matthau a quien había querido darle el papel protagonista de su película La tentación vive arriba, de 1955. Darryl Zanuck, jerifalte de Fox, no se lo permitió. Pero finalmente llamó al actor para En bandeja de plata, donde interpretaría a un abogado corrompido que le propone a un accidentado cámara de televisión (Jack Lemmon) que finja daños permanentes para cobrar el seguro. Matthau aceptó participar sin leer el guión. Cuando finalmente lo leyó llamó a Lemmon, extrañado de que su personaje tenía la mejor parte. "Ya era hora de que tú fueras la estrella", le contestó el humilde Lemon.

Durante el rodaje sufrió un infarto que puso en peligro su continuidad en el film. Pero Wilder decidió esperar siete semanas hasta que pudo volver a contar con él. Cuando obtuvo el Oscar al mejor secundario dijo "mis compañeros quieren premiarme antes de que muera".

Walter Matthau se haría muy amigo de Lemmon, con el que volvería a participar en otros seis films: la citada La extraña pareja, las comedias de nuevo dirigidas por Wilder Primera plana y Aquí un amigo, y ya en su época de madurez Dos viejos gruñones, El arpa de hierba y Discordias a la carta. Además, Matthau fue dirigido por Lemmon en Kotch.

Tras títulos como Hello, Dolly, Flor de cactus, Risas y Lágrimas y La gran estafa rueda otras dos adaptaciones de obras de Neil Simon, La pareja chiflada y California Suite, ambas dirigidas por Herbert Ross. En 1980 protagonizó El truhán y su prenda, comedia de corte clásico en la que estaba acompañado por Julie Andrews y Tony Curtis.

Tras el mal recibimiento crítico de Aquí un amigo, su último trabajo con Wilder y Lemmon, de 1981, Matthau cada vez aparece de forma más esporádica en las pantallas. Casi siempre rueda films de baja calidad, como Sufridos ciudadanos y Los pacientes de un psiquiatra en apuros, ambas de Michael Ritchie, o Soy el pequeño diablo, de un Roberto Benigni que aún estaba lejos de llegar a la maestría de La vida es bella. También apareció en la discreta Daniel el travieso, adaptación del famoso cómic.

Aún realizó algún papel digno, por ejemplo en Piratas, vuelta de tuerca a las convenciones del género, de Roman Polanski. También encarnó a un senador en JFK, de Oliver Stone. En los últimos años de su vida cedió a la comercialidad para reencontrarse con Lemmon en las aludidas anteriormente Dos viejos gruñones, de 1993, y su secuela, Discordias a la carta, de 1995. Ambos se lucieron un poco más en El arpa de hierba, adaptación de un texto de Truman Capote, donde intercambiaban sus clásicos roles.

Su último trabajo, Colgadas, de 2000, que tenía como directora a Diane Keaton, no supuso una digna despedida. Encarnaba una vez más a un cascarrabias, el padre que amarga constantemente a la hija que le cuida hasta que fallece, lo que presagiaba lo que ocurriría desgraciadamente poco después del rodaje en la vida real.

Trabajos destacados

Filmografía

Intérprete

Intérprete (48 títulos)
1999 | Hanging Up
estrella
4
1998 | The Marriage Fool
estrella
5
1998 | The Odd Couple II
estrella
5
1997 | Out to Sea
1996 | I'm Not Rappaport
estrella
5
1995 | Grumpier Old Men
1995 | The Grass Harp
estrella
6
1994 | I.Q.
estrella
5
1993 | Denice the Menace
estrella
5
1993 | Grumpy Old Men
estrella
2
11
JFK
1991 | JFK
estrella
7
1986 | Pirates
estrella
6
1983 | The Survivors
estrella
5
1982 | I Ought to Be in Pictures
estrella
5
1981 | Buddy Buddy
estrella
7
1981 | First Monday in October
estrella
5
1980 | Little Miss Marker
estrella
4
1978 | House Calls
estrella
4
1978 | California suite
estrella
6
1978 | Casey's Shadow
estrella
5
1975 | The Sunshine Boys
estrella
6
1974 | EarthQuake
estrella
4
1974 | The Front Page
estrella
9
1974 | The Taking of Pelham One, Two, Three
estrella
6
1973 | Charley Varrick
estrella
6
1973 | The Laughing Policeman
estrella
5
1972 | Pete 'n' Tillie
estrella
6
1971 | Plaza Suite
estrella
5
29
Kotch
1971 | Kotch
estrella
5
1969 | Cactus Flower
estrella
6
1969 | Hello, Dolly!
estrella
6
1968 | Candy
estrella
4
1968 | The Odd Couple
estrella
7
1967 | A Guide for the Married Man
estrella
5
1966 | The Fortune Cookie
estrella
7
1965 | Mirage
estrella
4
1964 | Fail-Safe
estrella
7
1964 | Goodbye Charlie
estrella
5
1964 | Ensign Pulver
estrella
4
1963 | Charade
estrella
8
1962 | Lonely Are the Brave
estrella
7
1960 | Strangers When We Meet
estrella
5
1958 | Ride a Crooked Trail
estrella
4
1958 | King Creole
estrella
6
1957 | A Face in the Crowd
estrella
7
1956 | Bigger Than Life
estrella
6
1955 | The Kentuckian
estrella
6
1955 | The Indian Fighter
estrella
6

Magazine



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