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Fue descubierta por Kirk Douglas, que le dio un papel de india en "Pacto de honor"

Ha fallecido a los 82 años en Roma. Esta gran actriz italiana saltó al estrellato gracias a una recomendación de Anne Buydens a su esposo Kirk Douglas, tras llamarle la atención su imagen como modelo en la revista "Vogue".

 

Antes de que una española, Sara Montiel, marchara a Hollywood a "hacer la india" en Yuma, una italiana, Elsa Martinelli, hacía lo propio gracias a la confianza de Kirk Douglas en Pacto de honor, componiendo a la hija de un jefe sioux. Corría el año 1955, y la hermosa modelo que protagonizaba portadas en las revistas de moda no tenía experiencia actoral, a no ser que deba considerarse como tal su presencia no acreditada en el film El rojo y el negro, adaptación de la obra de Stendhal a cargo del francés Claude Autant-Lara y realizada el año anterior.

Este film dirigido por André De Toth, era la primera producción de Douglas a través de su compañía Bryna. Según relata el actor en sus memorias llamó a Elsa Martinelli, que apenas chapurreaba inglés, y no creyó que la estuviera llamando, incluso le pidió que le cantara una canción para demostrarle que no era una broma. El desconocimiento del idioma no fue un problema, pues apenas tenía página y media de diálogo, y Douglas veía que "era encantadora y su aspecto de golfilla resultaba perfecto para el papel". Fue muy alabado el debut, y ella había firmado con Douglas para siete películas, pero no hubo entendimiento posterior, al decir del actor ella le acusaba de retenerla y no darle papeles, por lo que dice que literalmente rompió el contrato en pedazos. Siempre según Douglas hizo luego varias películas malas y después quiso volver con él, pero entonces no accedió a sus pretensiones.

Elsa Martinelli nació en Grossetto, en La Toscana, en 1935, en una familia numerosa de condición humilde, eran ocho hermanos; siendo una adolescente se trasladó a Roma, donde trabajaba como mandadera, llevando pedidos de una tienda de ultramarinos a los domicilios. Fue el modisto Roberto Capucci el que pensó que podía ser una buena modelo, por su tipo y belleza.

Aunque su debut ocurrió en Hollywood, donde se afianzó como actriz fue en Italia, gracias sobre todo a su formidable papel protagonista en la deliciosa comedia romántica de Mario Monicelli Donatella, por el que fue premiado en Berlín. Por aquella época, además, se casó con el conde Franco Mancinelli Scotti di San Vito, lo que le permitió, tras catar los oropeles de pasarelas y Hollywood, el ambiente de la clase aristocrática, bastante diferente al de sus modestos orígenes. Tuvo con él a su única hija, Cristiana Mancinelli, también actriz. Tras la anulación del matrimonio en 1968 se casó con el fotógrafo de Paris-Match Willy Rizzo, con el que permaneció hasta la muerte de él en 2013.

En Italia Martinelli trabajó bajo la tutela del productor Carlo Poni, pero los títulos que más perduran en la memoria del cinéfilo, son los que hizo con grandes maestros estadounidenses en 1962, El proceso de Orson Welles según la novela de Kafka, y ¡Hatari!, deliciosa comedia aventurera de safari a cargo de Howard Hawks. Antes hizo Manuela (1957) a las órdenes del bondiano Guy Hamilton, y después Hotel Internacional (1963), dirigida por el también británico Anthony Asquith.

Resulta claro que la carrera de Elsa es irregular. Tenía madera de estrella, y la cámara la quería, pero ella quizá no supo conducir del mejor modo posible su carrera, ser muy prolífica en los 60 con comedia y thrillers no significó brillar. Lo que hace que entre sus películas haya más bien curiosidades, como la de saber que hizo junto a Dustin Hoffman El millón de Madigan, cuando éste aún no era una estrella ni mucho menos; o que el español Julio Coll la dirigió en La araucana (1971).

A partir de los 80 su aparición en las pantallas es casi anecdótica, su último trabajo en 2005 en la serie televisiva Orgoglio donde interpretaba a la duquesa de Monteforte.

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