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Fallece a los 94 años, tras haber trabajado con John Cassavettes, Oliver Stone, Norman Jewison y Alan J. Pakula entre otros

Fue uno de esos actores habituales de las películas que el espectador reconoce inmediatamente aunque no sepa decir su nombre. En el caso de James Karen, cuando aparecía el público recordaba que le había vendido una casa construida sobre un cementerio a los protagonistas de “Poltergeist”. El actor ha fallecido a los 94 años, tras una parada cardiorrespiratoria, en su residencia de Los Ángeles.

Nacido el 28 de noviembre de 1923, en Wilkes-Barre, Pensilvania, Jacob Karnofsky (su nombre real) era hijo de una familia de emigrantes judíos procedentes de Rusia. De joven un congresista le convenció de que tenía cualidades como actor para que se incorporase al montaje de una obra que estrenó en Nueva York. En la ciudad de los rascacielos triunfó sobre todo cuando sustituyó a Karl Malden, en el montaje original de Broadway de “Un tranvía llamado deseo”.

Desde entonces se prodigó en el cine y en la televisión, pues los espectadores de los 70 le recuerdan como el jefe de Tom Bradford (Dick Van Patten) en la popular serie Con ocho basta, y por el trágico final de la legendaria serie La casa de la pradera. Allí, interpretaba a un empresario sin escrúpulos que llega al pueblo de Walnut Grove, donde vivían los Ingalls. Aprovechando un vacío legal, se ha hecho con la propiedad de todas las tierras donde están edificadas las casas, por lo que insta a abandonarlas a todos los vecinos. Estos deciden irse, pero después de volar las casas.

Ese capítulo le convirtió en el tipo más odiado de América, pues recordaba en las entrevistas que los taxistas no le querían parar para recogerle. "Por alguna razón, nunca causé odio con otros personajes que interpreté", recordaba James Karen. “Pero la maldad de Nathan Lassiter les voló la cabeza. Supongo que se dieron cuenta de que nunca volverían a ver Walnut Grove, y eso creó una gran sensación de pérdida".

En cine destacó en Noche de estreno, de John Cassavetes, Todos los hombres del presidente, de Alan J. Pakula, F.I.S.T., símbolo de fuerza, de Norman Jewison, Mulholland Drive, de David Lynch, y las películas de Oliver Stone  Wall Street, Nixon y Un domingo cualquiera. Aunque llamó sobre todo la atención con la citada Poltergeist, de Tobe Hooper, como promotor inmobiliario que para ahorrarse dinero había trasladado las lápidas de un cementerio, pero no los cadáveres…

Estaba casado con Susan Reed, que triunfó como cantante de folk, aunque ha intervenido ocasionalmente como actriz. Fruto del matrimonio nació un único hijo que tenía como padrino nada menos que a Buster Keaton, gran amigo de Reed.

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